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「森林浴」は、芳香物質フィットンチッドの身体に及ぼす好影響についての認識を高めるため、1982年に林野庁長官の秋山智英氏により提唱された概念です。日本ならでは豊かな森林資源を活かしたものと言えますが、ドイツなど先進地では運動療法やハーブ利用などの形で医学的に利用されています。
芳香物質フィトンチッド
植物はが光合成を行い、光合成は太陽の光エネ ルギーを利用して、炭酸ガスと水から炭水化物を作り酸素を放出します。フィトンチッドは二次的に作り出される成分です。

このフィトンチッドに、作りだした植物自身を護るさまざまな働きがあります。 他の植物への成長阻害作用、昆虫や動物に葉や幹を食べられないための摂食 阻害作用、昆虫や微生物を忌避、誘因したり、病害菌に感染しないように殺虫、 殺菌を行ったりと多彩です。

土に根ざして生きる樹木は移動することができません。そのため外敵からの攻撃や刺激を受けても避難できませんから、フィトンチッドを作りだし、それを発散することで自らの身を護るわけです。

1930年頃、旧ソ連のB.P.トーキン博士は、この植物の不思議な力を発見し、 フィトン(植物が)チッド(殺す)と名づけました。

フィトンチッドがもたらす効果は、大きく分けて次の3つが挙げられます。

リフレッシュ
消臭・脱臭
抗菌・防虫
森林浴の爽快感はどなたでもご存じだと思います。自律神経の安定に効果的と言われ、肝機能を改善したり快適な睡眠をもたらすことも知られています。   森林へ行くと、悪臭の原因となる動物の死骸や枯れた木などがあるにもかかわらず、爽やかな空気が広がっています。
森林には空気を浄化したり、悪臭を消す働きがあります。 こうした消臭作用は身近な生活臭に効果的です。
  食品への防腐、殺菌を始め、部屋や浴室のカビ、家ダニなどへの防虫にも効果的です。 抗菌作用は、人体を蝕む病原菌にも有効です。人体に安全な天然物質ですから、副作用の心配がなく穏やかに作用します。
 
対症療法から予防医学へ
膨張する国民医療費の軽減は急がれる課題です。

◆医療経済をトータルで考え、医療費、社会保障費を減らすことを皆が考えなければならない時代になりました。そのために、予防医学と癒やしを提供してくれる「森林」を積極的に利用することが重要です。

◆おりしも、ここ数年の生理人類学の進展により、人の生理的反応を計測し、医学的に解釈することが、飛躍的に進んできました。中枢神経系(近赤外線分光法、脳派等)、自律神経系(血圧、脈拍、心拍変動数、瞳孔、末梢血流量、精神性発汗等)、内分泌系(唾液中コルチゾール等)、免疫系(唾液中免疫グロブリン等)の生理指標に加え、唾液中アミラーゼ等生体に負担をかけないで得られる生理指標の開発が急速に進み、自然由来の快適性増進効果に関する生理データがあきらかにされてきました。このような測定環境の変化により、森林浴から得られるリラックス度等を生理的(医学的)かつ心理的に、しかも体系的に解明していく環境が急速に整いはじめてきています。

これにより、森林療法がもたらす心理的効果のみならず、生理的効果について、客観的、科学的解明が本格的に進められます。

 
ドイツの事例
ヨーロッパ、北米では、森林を活用した自然療法の例が数多く見られます。その中でもドイツにおける自然療法は120年におよぶ歴史があります。

ドイツにおける自然療法は以下の5つから成っています。

1 水療法:温冷水浴
2 運動療法:森林散策
3 食物療法:ハーブ、薬草を用いた料理
4 植物療法:アロマテラピー
5 調和療法:心身の自然との調和

運動療法とは、地形の起伏を活かして自然・森林内を歩行するもので、地形療法とも呼ばれており、日本の森林療法に相当します。ドイツの自然療法に利用される森林では、歩行消費エネルギーに配慮して、勾配、距離、高低差など計算しながら幾通りもの散策コースが設計されています。
散策に際しては療法士が必ず同伴し、血圧、脈拍を測定しつつ、テンポを一定にして歩くことを指導します。さらに、医薬品、化粧品、石けん、ハーブティー、サプリメントなどの生産・販売も行われています。

ドイツの健康保険システムでは、3年ごとに自然療法の希望を取り入れることができます。病気を予防する目的のために利用する性質もあって、いつでも自然療法を受けられるようになっています。また申請により3週間の休暇が保険の適用になります。

健康保険はフランスでも自然療法に適用されており、国内に点在する温泉に長期滞在し、処方箋に基づいて温泉療法や散策などする、長期滞在のプログラムも作られています。


ドイツの森林浴散策ルート
 

素足で歩けるコースの設定も
 

自然療法の医薬品・食品
 
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